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Montesquieu

1689 - 1755

Lire Montesquieu c'est aborder les enjeux des Lumières avec suffisamment d'esprit pour à la fois s'en moquer et s'y inscrire de plain-pied. Il est le premier à avoir l'idée de la « théorie des climats », où il montre comment le climat influe sur l'homme et le milieu dans lequel il vit. Cet aspect de son œuvre nous autorise à voir dans ses écrits les débuts de la pensée
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Voltaire

1694 - 1778

Voltaire, de son vrai nom François-Marie Arouet, est un des grands esprits du siècle des Lumières. Une pensée vive et une longévité extraordinaire lui ont permis de s'illustrer dans tous les genres littéraires (contes, roman, théâtre, essai) et de rédiger plus de 20 000 lettres, faisant de lui le plus grand épistolier du XVIIIe siècle. Son style adopte toutes les formes mais on
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Constance de Salm

1767-1845

Constance de Salm, née Constance-Marie de Théis (et surnommée la Muse de la Raison par Marie-Joseph Chénier), est la première femme admise en 1795 au Lycée des arts. Elle participe à la querelle des femmes auteurs qu'a déclenchée Écouchard-Le Brun avec sa fameuse Épître aux femmes (1797). Elle est membre de plusieurs sociétés savantes et tient elle-même un salon où l'on peut voi
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Denis Diderot

1713 - 1784

Voici l'homme-encyclopédie. Avant de se lancer, avec son ami D'Alembert, dans le projet de l'Encyclopédie, qui s'étendra sur vingt ans, et pour laquelle Diderot rédige personnellement 3500 articles, le philosophe des Lumières touche à tous les genres littéraires. Il est même l'auteur d'un roman libertin allégorique, Les Bijoux indiscrets, où il dote de la faculté de parole le sexe de
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Jean-Jacques Rousseau

1712 - 1778

Cet esprit des Lumières fait figure de solitaire. Les différents aspects philosophiques et sociaux de sa pensée auront une grande influence sur la postérité. Dans les Confessions, il se livre tout entier et sans retenue. En cela, c'est le premier texte vraiment autobiographique. À retenir surtout sa querelle avec Voltaire, lui qui disait que lire Rousseau lui donnait envie de marcher à
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Jean-Pierre Claris de Florian

1755 - 1794

Fabuliste méconnu, Florian est pourtant l'auteur d'expressions que nous employons quotidiennement. Deux de ses morales sont devenues des locutions figées : « Rira bien qui rira le dernier » et « Pour vivre heureux, vivons cachés ». Très jeune il écrit des pièces de théâtre, des nouvelles et des contes, et, à 23 ans seulement, il est élu à l'Académie Française. Mais l'année
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Marquis de Sade

1740 - 1814

Incarcéré plusieurs fois, le divin marquis passa les trois quarts de sa vie en prison où il put composer toute son œuvre. Ses textes font preuve d'une violence et d'une cruauté extrêmes. L'œuvre, très commentée, reste longtemps interdite mais circule sous le manteau avant que Sade soit définitivement réhabilité, compte tenu de l'apport de sa pensée révolutionnaire. De là à savoi
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Pierre Choderlos de Laclos

1741 - 1803

Laclos entreprend la rédaction des Liaisons dangereuses alors que sa garnison sillonne la France. La parution de son roman épistolaire fera grand bruit et les exemplaires se vendront comme aucun autre livre à l'époque. Le style de Laclos est froid, cruel, féministe avant l'heure. Son texte sur l'éducation des femmes annonce déjà l'égalité des sexes. Mais son nom reste attaché au
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Pierre-Augustin Caron de Beaumarchais

1732 - 1799

« Sans la liberté de blâmer, il n'est point d'éloge flatteur. » La devise du Figaro est en fait issue de la Trilogie de Figaro de Beaumarchais. Comme on peut le deviner, de caractère insolent et révoltant, il n'hésite pas à critiquer dans ses pièces de façon à peine déguisée la censure voire la monarchie. Ainsi s'emporte-t-il à travers Figaro dans le monologue le plus long du